Saturday, December 10, 1988



By George Joseph Tanber
TOLEDO MAGAZINE, Decmber 4-10, 1988

WASHINGTON: She's beginning her eighth winter in the neighborhood, yet she's never met the only other residents of the block.
Mr. and Mrs. Reagan, meet Concepcion Picciotto.
Mrs. Picciotto - Connie to her friends -- occupies a humble patch of sidewalk in Lafayette Park, directly across from the entrance to the White House. She's there in the morning, when the tourists line up fa their visit to the executive mansion; she's there in the afternoon, when office workers flock to the park for picnic lunches; she's there in the evening, when rush hour traffic clogs Pennsylvania Avenue, and she there at 3 a.m.. when silence rules, save for the occasional stirring of a restless drunk on a nearby park bench.
Each day, and nearly every night since August 1981, Concepcion Picciotto has been there It`s her home. But she's not alone. She has her signs - "Live by the Bomb . . Die by the Bomb." "Civilized People do not Nuke Fellow Humans" -- her friend William Thomas, and the squirrels.
Mrs. Picciotto and Mr. Thomas demonstrate for living Co-founders of the White House Anti-Nuclear Peace Vigil, they claim the modern record for presidential protest They pass out pamphlets, they talk with passersby, and they display their signs Their message, they say, is simple: peace, freedom, and justice for mankind.
Not so simple, it seems, has been the response. They've been harassed and arrested by police, beaten and taunted by strangers, and ignored by most of their audience.
"We are sacrificing a lot." says Mrs Picciotto. who is 43. "And we are enduring a lot. But it's worth it.
IT'S A CURIOUS life for a woman who was born half a world away, in western Spain. Orphaned at a early age, Mrs. Picciotto was raised By her grand mother. When she died. young Concepcion decided to fulfill her lifelong ambition of emigrating to the United States. She arrived in New York at age 18 and found work as a secretary with the Spanish Consulate.
At 21, she met and married an ltalian businessman. The birth of a daughter, in 1973, was followed 20 months later by a messy divorce, the details of which Mrs. Picciotto declines to discuss The result, she says, was the loss of her husband, her daughter. her job, and her home.
She spent seven years trying to gain custodv of her child. Her odyssey began in the courts of Manhattan and took her to Albany, Madrid, and finally Washington. where she sought help from her congressman. Rebuffed at every turn. Mrs. Picciotto decided to take her case to the streets.
In 1980, she secured a part-time job as a babv sitter and began spending her off-days in front of the White House with her hand-painted signs calling for justice. She also wrote letters. One, to Lillian Carter, drew this response: "I sympathize with your case, but I am 80 miles away and have no power."
Gradually, as she befriended other demonstrator: Mrs. Picciotto`s repertoir expanded to include the anti-nuclear effort. Her zeal also grew. Finally, on warm summer day, halfway through Ronald Reagans first year as president, she collected her belongings and took a bus to Lafayette Park, where she has remained.
Shortly after, she joined forces with Mr Thomas, 40, who had begun protesting at the White House the previous year. (He had been expelled From Britain for discarding his U.S passport and declaring himself stateless).
Initially. Mrs Picciotto and Mr Thomas spent their days in front of the White House and their nights in the park. But in 1985 the National Park Service enacted restrictions on White House sidewalk demonstrations forcing the protestors across the street The protestors responded by increasing the number and size of their signs. At one time. Mrs Picciotto and Mr Thomas had 18 free-standing plywood signs in a row. The tallest was over 10 feet high.
Public concern and pressure from the Interior Department resulted in further restrictions two years ago. Today, no one is allowed more than two signs. and thev can't exceed 6 feet in height. This peeves Mrs Picciotto, who sees a conspiracy directed at forcing all protestors away from the area.
Rather than pout about her misfortune, though, she is content to sit on her milk crate, which doubles as her bed, and spread the word: "Stop building nuclear weapons, and let`s use the money to eliminate poverty."
MRS PICCIOTTO is a tiny woman, about 5 feet tall. she's well-mannered and articulate, although she speaks with a thick accent. She always wears a brown wig the size of a football helmet, covered with a scarf -- she won't say why -- and on a recent chilly afternoon she wore corduroy slacks, a wool sweater, and a down vest covered with protest badges. Her shabby appearance contradicts her penchant for tidiness; she constantly sweeps leaves and litter from her part of the sidewalk and neatly stacks her belongings behind the signs.
Her face is weather-beaten, but her dark eyes sparkle, reflecting the enthusiasm she has for what she calls her "life's work."
She survives. she says, on coffee, sweet rolls, and bread. Occasionally, friends bring her cheese, fruit, and sandwiches. She uses the restroom at a nearby Hardy's restaurant and showers infrequently at a downtown shelter for the homeless. She averages three hours of sleep a day, leaning against one of her signs.
Winters are the worst, says Mrs. Picciotto. No amount of clothing keeps the cold out, and she spends most nights pacing the sidewalk to avoid perishing.
Her livelihood comes from donations, she says. On a good day she may make $15. The money is spent on food, printing literature and paint for the "peace rocks" she began making several years ago. The rocks have become popular souvenirs for tourists, although Mrs Picciotto declines to charge for them.
Harassment is her biggest concern. It ranges from verbal abuse to physical harm: Eight years ago a U.S Marine punched her in the face. There also are threats from the homeless people who sometimes inhabit the park.
Park police are another problem, since sleeping is considered camping: -- a park offense -- and leaving posters unattended also is unlawful. Mrs. Picciotto and Mr. Thomas frequently play 'cat-and-mouse' with their adversaries. Sometimes they lose. Last summer Mr. Thomas, who calls himself an intellectual and spends a lot of time in the library, served 90 days in the pokey for camping.

THERE ARE good moments. too. Every week a woman from the Humane Society delivers a bag of peanuts to Mrs. Picciotto so she can feed her beloved squirrels. She sometimes receives mail from people she has become friends with. (The Vigil has a post office box). And after her bike was stolen, a young man employed at a nearby bicycle shop pieced together another for her Despite the hardships. the sidewalk across from the White House will remain Mrs. Picciotto's home for the foreseeable future.
"Certainly. I could go back to society." she says "I could make a !iving. But God has chosen a greater task for me". One of the squirrels grabs a peanut from Mrs Picciotto`s hand and scampers into the park.
"Imagine." she says,"I have seen people freeze to death in that park, right across the street from the house of the most powerful man in the world."


Saturday, January 2, 1988

La Casa Bianca
3,366 persone tutte al servizio di un inquilino

Punt E Mes l'alternativa

Anno - Numero 239 - L. 1200
mercoledi 2 novembre 1988
la Republica
I segreti della "reggia" americana
dal nostro corrispondente
WASHINGTON - Accovacciata a terra tra pile di violantini, ritagli di giornale, cartelli che inneggiano alla pace nel mondo, borse, pacchettini, una cesta di pane secco, e il sacco a pelo che le fa da letto, Concetta Picciotto indica la Casa Bianca, dall'altra parte dellaa strada, e dice, nell'italiano stentato dell'emigrante della seconda generazione:

"Per me Bush o Dukakis uguali sono. Non me importa chi fisce la dentroal posta di Reagan. Tutti e due non buono. Non me piace"
Da sette anni si e accampata qui, proprio di fronte al 1600 di Pennsylvania Avenue, l'indirizzo piu esclusivo d'America, la residenza del presidente degli Stati Uniti: d'inverno e d'estate, di giorno e di notte, conduce cosi la sua isolata, testarda protesta control l'America, accusandola di spendere in armamenti quello che portrebbe usare per vincere la fame nel mondo e portare la pace tra I popoli.
...origine siciliana (debonno esserci dei parenti di mio marito a Catania, ma io non li hosentiti mai, dice), Concettina Picciotto e l'insolita sentinella dell'oggetto del desiderio che da un anno fa discutere una nazionne intera e di riflesso mezzo mondo. Se ne parla se ne scrive, lasi evoca di continuo: ma, generalmente, per I media e peri candidati che se la contendono, la Casa Bianca e soprattutto un concetto, un'idea di potere, un simbolo. Invece, naturalmente, e anche una casa vera e propria, per di piu, ora, con I tipici problemi di una casa che sta per cambiare inquilino. E forse, in assoluto, la residenza di un capo di Stato piu vicina alla strada, alla gente, solo una cancellata la sepera dal traffico di Pennsylvania Avenue, e dal marciapiede si distinguono perfettamente le finestre al secondo piano, dove vivono Ronald e Nancy Reagan. Eppure I washingtoniani vi passano davanti indiffernti, in auto o a piedi, ormai abituati a queata straordinaria intimita con il loro "Commander in Chief" comandante in capo.
Gli unici a prestare attenzione sono uno sparuto gruppetto di dimostranti, che aditano nel giardino davanti alla Casa Bianca, Lafayette Park, dove esorta una piccola tendopoli. Vicino Concetta Picciotto, barricati dietro cartoni sacchi a pelo, giacigli di fortuna, vivono una dozzina di hippy, pcifisti, ecolgiti provienti da tutta America e anche dall'Europa. "Io sona arrivata da due settimane" spiega Ann, tedesca di Monaco, 23 anni. Di giorno fa il giro dei ristoranti con un amico, raccolgono gli avanzi, e vengono qui a spartirli con I numerosi vagabondi che stazionano nel parco. "Anche queato e un modo di manifestare per la pace" dice. "Non le dia retta" la interrompe un nero che passegia su e giu nervosamente. All'occhiello della giacca ha un distintivo che invita a votare per Dukakis. "Questi qui sono un branco di razzisti, odiano noi neri e gli ebrei, passano le notti in orge disgustos" continua l'uomo. Fa un infuocato comizio di tre minuti, e se ne va. "Ci vuole pazienza, chissa chi e, forse un matto, forse un provocatore" riprende la tendeschina, "ma non importa, ognuno ha diritto di pensarla come vuole". Ma davvero fate le orge notturne davanti alla Casa Bianca? " Beh, magari capita che qualcuno faccia l'amore, la notte fa freddo, bisogna pure scaldarsi. Ma l'unico atto collettivo e quello che recitiamo ogni sera al tramonto, tutti insieme, tenendoci per mano, in mododa suscitare una corrente di energia positiva, che attraversi la strada, raggiunga la Casa Bianca, avvolga il presidente e lo spinga ad essere piu buono nei suoi rapporti col mondo".
`Fino a tre anni or sono, l'accompamento dei dimostranti era dal lato della strada dove c'e la Casa Bianca; poi la polizia l'ha fatto spostare ("viotando I nostri diritti civili " dice Cocetta Picciotto "ci perseguitano in continuazione"), affermando che turbava la quiete publica e impediva l'accesso visitatori. C'e un continuo afflusso di di turisti, che fanno la fila per entrare alla Casa Bianca: la maggior parte proviene da fuori citta, o dall'estero.
La visita ristretta ad un'ala dell'edificio, transformata in museo; bibliote che e salette che di regola non vengono usate dalla famiglia presidenziale, ad eccezione, della sala da ballo e della grande sla da pranzo dove avvengono I banchetti ufficiali. Sul depliant che ognuno riceve all'ingresso c'e scritto; "Il presidente e la sua famiglia la invitano a vedere questa splendida dimora e a conoscere di prima persona il suo speciale calore, la sua dignita". La gente e visibilmente emozionata, l'invito ottiene l'effetto desiderato, fa scattare una certa familiarita tra l'anonimo americano del Nebraska o del Tennessee e la quasi regale figura del presidente: un legame che rafforza l'amore viscerale del cittadino medio verso il Capo della Casa Bianca.
Ma I turisti non possono vedere l'Ufficio ovale, dove lavora il presidente, o la residenza, al seconda piano, con le camere da letto, la stanza della tivu, la sala da biliardo (voluta da Nixon), le ca; mere per gli ospiti, la stanza della regina (cosi chiamata perche ci hanno dormito quattro sovrane e la stanza di Lincoln (ancora abitata, secondo la legenda, dal fantasma del presidente). Il turista non puo immaginare che sotto la Casa Bianca si estende un labirinto di cunicoli, di cantine, passaggi sotterranei, rifugi antiaerei; e che oltre a svolgere le funzioni di casa, la "White House" e una specie di grande ministero, in cui lavorano talmente tante persone che il numero esatto e un segretto di Stato: 622 sono nel libro paga della Casa Bianca, mail totlae dovrebbe arrivare a 3.366, secondo un libro appena pubblicato, "The Ring of Power" (L'anello del postere), scritto da un ex-funzionario dell'amministrzione, il qualle ha scoperto che circa 2.700 militari e agenti del servizio segreto, stipendiati dal Pentagonio, lavorano in realta nella casa presidenziale.
Ogni presidente porta con se un gruppo ristretto di nuovi consiglieri e collaboratori, ma il grosso degli impiegati, delle segreterie, del personale di cucina e manutenzione, resta al suo posto. Tocca a loro adeguarsi ogni quattro od otto anni ai gusti del nuovo inquilino. Alcuni sono insostituibili: come le 20 centraliniste che smistano 7,000 telefonte al giorno, e sono in grado di rintracciare chiunque, ovunque, in qualunque momento.
Non e sempre stato cosi: iniziata a cosruire nel 1792 per ordine del primo presidente, George Washington, abitata a partire dal 1800 (quando la residenza del presidente e il Congresso furono trasferiti da Filadelphia ava nuovo capitale, Washington appunto), un tempo la Casa Bianca funzionava molto peggio. Ha avuto l'acqua corrente nel 1834, la luce a gas nel 1848, l'acqua calda nel 1853, l'ascensore nel 1881 e l'elettiricita nel 1891. Leprime "first lady" stendevano la lavanderia in sala da pranzo, gli inglesi l'hanno bruciata durante la guerra d'Indipendenza (solo un tremendo temporale impedi chi fosse del tutto ridotta in cenere). le truppe nordiste ci hanno bivaccato dentro durante la guerra di secessione. Alla festa d'inagurazionne della sua presidenza, nel 1832, Andrew Jackson apri le porte della Casa Bianca al popolo: ne salto fuori una tale baraonda che il presidente scappio dormire in albergo (4 anni dopo, alla festa d'addio invito il popoio a mangiare con lui un immenso formaggio, che fini sbriciolato sui tappeti, lasciando per settimane una puzza insopportabile).
Ci sono voluti quasi cent'anni perche fosse denominata ufficialmente "White House" (prima era chianata semplicemente "President's House"), anche se fin dall'inizio venne vernicita di bianco, guadagnandole il sopranome di "casa bianca". Adesso un lato e color seppia, hanno tolto l'intonaco per effetuare dei lavori di restauro: non in vista del nuovo presidente, ma per il 1992, quando verra celebrato il bicentenario della Casa Bianca. All'uscita della visita guidata, I turisti possono leggere su un cartello eslicativo tutti I particolari dell'opera di abbellimento restauro, intrapresa "per mantenere lo splendore originale della residenza presidenziale".
Poi escono su Pennsylvania Avenue, e nel sole di queato autunno ancora tiepido incontrano le sagome di quattro noti protagonisti della vita politica: Ronald Reagan, George Bush, Mike Dukakis, ed Oliver North, il "Rambo" della Casa Bianca, l'ufficiale dei Marines al centro dello scandola Irangate. Per 5 dollari, un fotografo ti riprende in posa con il tuo eroe preferito, a grandezza naturale. Chi e il piu popolare stamene? "Bush, vogliono tutti posare con lui" risponde il fotografo, e aggiunge "io pero voterio Dukakis".